Thailand, the land of festivals

Fireworks, colour, smoke, noise, costumes, absence of occupational health and safety. That could describe any of the many, many festivals held around Thailand each year. Different regions, different festivals. Some reflect an ancient culture and a rich history, other make absolutely no sense but we enjoy them anyway. We’ll go through some of the main ones and a few you’ll NEVER see anywhere else in the world.

We’ll start with Songkran because that’s the start of the Thai new year. It’s held on April 13. Having already blown most of the budget on fireworks for the western new year on January 1 and the Chinese New Year festivities, this time they use water as a means of ‘purification’, saying goodbye to the country’s hot season and welcoming the monsoonal rains. It involves a lot of water. In the past it was a gentle festival held at temples washing Buddha images.

It’s meant to be like this…

But it’s actually like this!

Somehow it’s morphed into a huge water fight, in some places, running over many days up to week (in Chiang Mai and parts of Pattaya). Ladeling water gently onto Buddha statues has been replaced by all-out water fights, loud music, foam and a party that has no rules.

If you’re outside during Songkran, especially in the main tourist zones, you WILL get splashed, probably drenched. The more the authorities try and play down the fun in Songkran the more tourists arrive each year determined to party in an event that’s somewhere between a video-game and the last half of ‘Titanic’.

And that’s just ONE festival!

The Vegetarian Festival, principally held in Phuket with it’s Chinese heritage, is an assault on all your senses. Parades are held around the island by various community groups with participants wearing white and followed up by either one or many mah-song. These mah-song have been ‘possessed’ by a spirit and display tourettes-like ticks, grunts and choreography that suggests their claims may indeed be true. If it’s all an act, it’s a very convincing one because, apart from all the cavorting down the street, they also have their cheeks and other parts of their body pierced – not by an earring or something tame like that – we’re talking spears, swords, petrol pumps, guns. It’s insane! These days there’s an ambulance following behind and probably more mah-song succumb to blood loss than is ever reported.

Phi ta khon (or Ghost Festival) is held in the Dan Sai district of north-eastern Thailand (near the Lao border) each year and usually follows a parade of people dressed up in rags with ghost masks.

Phi Ta Khon is the name given to a group of celebrations held over three days in the province of Loei. The most striking is the first day, the Ghost Festival itself, when the town residents invite the protection of the river spirit Phra U-Pakut, and then parade wearing the ghosts masks made of husks and coconut leaves.

But they also carry with them large phallic axes which are meant to reflect… oh, Google it.

In Esan and around the Laos border areas there are many rocket festivals each year around May to June. Probably the biggest is the Yasothon Bun Bang Fai Rocket Festival. Imagine groups building their own rocket with the winner able to fire their rocket to the highest altitude. Like Songkran, the idea is to welcome in the forthcoming wet season (by piercing the sky to encourage rain).

The rockets used to be made out of bamboo but are more likely to be constructed out of PVC pipes these days and powered by ‘black powder’ which is regulated by certain rules (we doubt this claim!!). So there’s gun powder, loud music, alcohol and men in competition to fire home-made rockets high into the Esan sky – what could possible go wrong?! Some of the rockets reach heights of several kilometres and can travel a lot further down range.

Read more about the rocket festivals HERE.

Chinese New Year is big in China and it’s also huge in Thailand. Partly because there are many ethnic Thai-Chinese born in Thailand but also because there are so many Chinese visiting the Kingdom these days. The Chinese New Year festivities stretch from shopping centre sales to regional street parades to ceremonies for families and businesses.

For a Buddhist country, Christmas is ironically enthusiastically celebrated. It involves presents, eating, celebrations, coloured lights and people spending money so it was always going to fly in Thailand. Thais remain completely bemused by Santa Claus, ‘baby Jesus’ and Christmas carols but, commercially, they’ve certainly embraced it now.

I have never seen better decorations or a celebration of Christmas than I have in Bangkok. My best Christmas moment was when I found a statue of Santa Claus nailed to a cross – a slight cultural faux pas where they’d confused Easter and Christmas and come up with a perfectly ‘Thai’ Christmas decoration.

Tim Newton

Tim Newton has lived in Thailand since 2012. An Australian, he has worked in the media, principally radio and TV, for nearly 40 years. He has won the Deutsche Welle Award for best radio talk program, presented 3,900 radio news bulletins in Thailand alone, hosted 360 daily TV news programs, produced 1,800 videos, TV commercials and documentaries and is now CEO and writer for The Thaiger - Website, Radio, TV, Facebook, Instagram and Twitter. He presented for CNN, Deutsche Welle TV, CBC, Australia's ABC TV and Australian radio during the 2018 Cave Rescue and provides stories for Feature Story News as the south east Asian correspondent.

Share
Published by
Tim Newton

Recent News

Habitat Group honoured with ten awards at 2019 PropertyGuru Thailand Property Awards

PHOTO: Winners, the Habitat Group lead by CEO, Mr. Chanin Vanijwongse  Thailand’s premium property-for-investment developer, Habitat Group, has received high…

23 mins ago

เฉินหลง ‘ต้องการปกป้องธงชาติจีน’

เฉินหลง ‘ต้องการปกป้องธงชาติจีน’ : ข่าวต่างประเทศ จากกรณีการประท้วงในฮ่องกง ก็ทำให้ดาราดังบางส่วนของจีน ออกมาพูดถึงประเด็นนี้ หนึ่งในนั้นคือแจ็คกี้ ชาน หรือ เฉินหลง ก็ได้ออกมาแสดงจุดยืนและความคิดเห็นด้วยเช่นกัน เฉินหลงกล่าวว่า จากเหตุการณ์การประท้วงในฮ่อง ทำให้หลายๆ คนเกิดความเครียดและโศกเศร้า เมื่อผมเห็น CCTV ออกข่าวว่าเว็บ Weibo…

35 mins ago

You’ve read the social media, now watch the TM30 debate in Bangkok – VIDEO

A panel of Thai and foreign experts and commentators came together yesterday to discuss the enforcement of immigration rules, government…

39 mins ago

สถานกงสุลใหญ่เมืองฮ่องกง ประกาศเตือนคนไทย 17 ส.ค. มีชุมนุม

สถานกงสุลใหญ่ ณ เมืองฮ่องกงประกาศเตือนคนไทย 17 ส.ค. มีชุมนุม : ฮ่องกงประท้วง ⚠️ประกาศเตือนคนไทยในฮ่องกง‼️ [สถานะวันที่ 16 ส.ค. 62 เวลา 15.30 น.] สถานกงสุลใหญ่ ณ เมืองฮ่องกง ได้รับรายงานว่าจะมีการจัดชุมนุมประท้วงในฮ่องกง…

1 hour ago

เข็ม ลภัสรดา ปัด ไม่เคยติดเหล้า

เข็ม ลภัสรดา ปัด ไม่เคยติดเหล้า : ข่าวบันเทิง กลายเป็นข่าวที่ถูกพูดถึง สำหรับนักแสดงสาว เข็ม ลภัสรดา ช่วยเกื้อ เนื่องจากข่าวบอกว่าเจ้าตัวติดสุราหนักมาก วันที่ 15 สิงหาคม เข็มก็ได้ออกมาชี้แจงเรื่องราวดังกล่าว พร้อมบอกว่าข่าวที่ออกมาไม่เป็นความจริงเลย แจ้งให้ชัดเจนอีกครั้งคะ ไม่เคยเป็นคนติดแอลกอฮอล์ ไม่เคยต้องดื่มทุกวัน…

1 hour ago

พีเค ถอยรถใหม่ ราคาเกือบ 20 ล้าน มีแค่ 5 คันในไทย

พีเค ถอยรถใหม่ ราคาเกือบ 20 ล้าน มีแค่ 5 คันในไทย : ข่าวบันเทิง พีเค ปิยวัฒน์ ดีเจและพิธีกรชื่อดัง ที่มักจะมีงานเข้ามาไม่ขาด ล่าสุดเจ้าตัวก็ได้โพสต์รูปโชว์รถยนต์คันใหม่ ในราคาเกือบ 20 ล้าน ที่เป็นคนซื้อเอง รถที่พีเคซื้อคือ…

2 hours ago